【黑科技】飛機上發射火箭,維珍軌道首次將10顆衛星送入軌道

1月18日,英國億萬富翁理查德·布蘭森(Richard Branson)旗下維珍軌道公司(Virgin Orbit)當地時間周日首次將10顆衛星送入地球軌道,這標志著一種新的低成本衛星發射方法取得成功,并可能對太空行業產生重大影響。

維珍軌道公司定制的波音747飛機從其姊妹公司維珍銀河位于莫哈韋沙漠的航天港起飛,并將火箭LauncherOne附在機翼上,升至10668米的高空。到達預定位置后,火箭被釋放并點火,將微型衛星送入地球軌道。

維珍軌道公司總裁兼首席執行官丹·哈特(Dan Hart)強調,這次試飛十分成功,該公司“很高興獲得沿途產生的數據”,這樣它就可以繼續開發和完善發射系統。

維珍軌道公司希望利用衛星技術革命的機會,成為衛星發射市場上的顛覆力量。這場革命正在幫助縮小衛星的尺寸,并降低它們的成本。該公司使用約21米高的兩級小型火箭,能夠搭載多顆微型衛星。

該公司沒有從地面的發射臺垂直發射,所謂的“空中發射”技術意味著火箭已經被送至大氣層上方,當它啟動發動機時,飛行速度略低于1馬赫。而且,維珍軌道公司不需要大量的地面基礎設施,而是可以靈活地從任何可以容納747的跑道起飛。

維珍軌道公司花了數年時間開發這種空中發射火箭的方法,自2018年以來,該公司進行了越來越復雜的飛行測試。改公司去年嘗試在5月進行首次發射,但發動機點火后不久即熄火。

經過調查,將液氧輸送到第一級燃燒室的“高壓管路存在問題”。 不過哈特在周日發射前表示,該公司已經解決了這個問題,并“自那以來進行了大量測試”。

在周日試飛期間,新的發射任務搭載了10顆微型衛星。這是維珍軌道公司與NASA的合作項目,允許大學和其他機構發射小衛星,用于地球觀測、天氣預報和其他科學和研究項目。在延遲將數據傳回地面后,該公司確認所有衛星都“成功部署到目標軌道上”。

維珍軌道公司正在進入一個擁擠的市場,那里已經有許多公司想要利用發射小型衛星獲利。從新西蘭發射的火箭實驗室公司(Rocket Lab)已經將幾個有效載荷送入軌道,供商業和政府客戶使用。該公司計劃很快從弗吉尼亞州東海岸的沃洛普斯島開始發射。

這些公司正在追隨埃隆·馬斯克(Elon Musk)旗下SpaceX的腳步,后者以可重復使用的獵鷹9號火箭提供優惠發射價格,顛覆了發射市場。維珍軌道公司表示,它認為小型衛星發射市場將會急速增長。最終,它希望擴大業務范圍,包括發射商業公司、美國太空軍以及美國情報機構的衛星。

這次飛行是維珍軌道公司首次成功的太空發射,標志著布蘭森的巨大勝利,他現在擁有兩家太空公司,而且已經用兩種不同的飛行器成功地進入太空。

布蘭森旗下維珍銀河公司致力于成為“世界上首家商業太空公司”,讓游客往返太空邊緣。它已經兩次將人送到太空邊緣進行亞軌道旅行,并準備最快在今年運送付費乘客。布蘭森樂觀地認為,他將能夠在今年晚些時候登上太空航班,實現他進入太空的夢想。【責任編輯/江小白】

來源:網易科技

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